A kajak és kenu használata nem újkeletű dolog. Amióta az ókorban az ember meghódította a folyóvölgyeket, léteznek ezek a tevékenységek, melyet megannyi ősi egyiptomi, mezopotámiai forrás is ékesen bizonyít. Szerepének állandósulását jól mutatja az a tény is, hogy egyes indián törzsek, de legfőképpen az eszkimók között ma is ez a legelterjedtebb közlekedési eszköz.

A fenti szerepe mellett a sport és utazási (turizmus) célú kajakozás viszonylag későn jelent meg.

A múlt századi kísérletek után gyakorlatilag a XX. század elején jelennek meg az első komoly sportklubok az atlanti régióban, de ezek még nem a klasszikusnak mondható vadvízi evezést képviselték.

Maga a vadvízi evezés valójában nagyon rövid múltra tekinthet vissza. Ezeket a felfújható, nagy tűrőképességű gumicsónakokat az amerikai hadsereg számára fejlesztették ki, eredetileg speciális akciók végrehajtására elit egységek számára. A sportág fejlődésének talán legnagyobb mérföldkövét jelentette, mikor ezek a termékek lekerültek a tilalmi listákról.

A természet bátrabb szerelmesei gyorsan felfedezték, hogy ezek a szívós, speciális vászonból készült csónakok gyakorlatilag törhetetlenek és minden akadályt képesek legyőzni. A rövid előzmények ellenére mára a sport egyre népszerűbb, amit jól mutat, hogy szinte az összes arra alkalmas amerikai folyó körül kinőttek a "Whitewater club"-ok.